Un pontífice con los pies en la tierra que despierta esperanzas incluso en las regiones católicas más conflictivas

El Papa Francisco en la plaza de San Pedro
El Papa Francisco en la plaza de San Pedro - Vaticano | Foto de Alfredo Borba

La asistencia a misa está en caída libre. Un tercio de los que asisten tienen 60 años o más. Las vocaciones disminuyen.

Por si todo esto no fuera suficiente para la Iglesia católica australiana durante el sagrado tiempo de Cuaresma, el cardenal George Pell fue puesto en la picota en marzo ante una Comisión Real que investiga los abusos sexuales a menores.

Una y otra vez, Pell dijo que no era su trabajo actuar contra los abusadores, sino de otros; o que podría haber hecho algo, pero no se le hizo ninguna petición explícita, por lo que no hizo nada.

El abogado principal de la comisión llamó a su evidencia completamente inverosímil, el presidente hizo una serie de preguntas embarazosas, y los medios de comunicación laicos fueron mordaces.

Entonces, ¿por qué, en el suburbio de Keysborough, en las afueras de Melbourne, en una flamante iglesia casi llena para la misa de las 11 de la mañana, dice la feligresa Coco Stone: Por fin, ahora podemos sentirnos seguros, tenemos esperanza para seguir el camino de Jesús?

La respuesta corta es el efecto Papa Francisco.

Muchos católicos australianos, al igual que otros dentro de la Iglesia mundial de 1.200 millones de miembros, están encontrando aliento, optimismo renovado y una nueva energía en el impacto y el ministerio de Francisco, que acaba de cumplir su tercer aniversario como Papa.

Desde su primer momento público, cuando se asomó al balcón de San Pedro en Roma y pidió a medio millón de personas que se agolpaban en la plaza que rezaran por él, el cambio de tono fue palpable. Inmediatamente se propuso dar prioridad a la atención pastoral, dando muestras de humildad y apertura.

Tras su elección, rechazó una limusina y compartió el autobús de vuelta a su alojamiento con otros cardenales. Abandonó el hotel él mismo, pagando su propia factura y llevando sus propias maletas, y se mudó a un modesto apartamento vaticano en lugar de las habitaciones papales.

Al convertirse en el primer Papa en 1000 años que adopta un nombre papal no usado -lo que implica nuevas orientaciones-, la elección de Francisco fue significativa: El mensaje era humildad, simpatía por la creación y preocupación por reconstruir la Iglesia.

Transmitió una sensación de generosidad e inclusión. El efecto en la Iglesia y en el mundo fue inmediato y dramático. Y desde entonces no ha vacilado, con una capacidad casi infalible para dar en el clavo y transmitir símbolos poderosos y genuinos.

Es un llamamiento que se extiende más allá de los católicos.

El 84% de los europeos y más de siete de cada diez latinoamericanos lo veían con buenos ojos en una encuesta realizada en 2014 por el Pew Research Center en 43 países.

En una encuesta realizada en 2015 en torno a su segundo aniversario, siete de cada diez adultos estadounidenses, incluidos dos tercios de las personas sin afiliación religiosaFrancisco gozaba de gran estima.

Ninguna persona puede mover la aguja rápidamente en términos de cifras o políticas en una iglesia de 1.200 millones de miembros.

Pero los tres primeros años del Papa han representado un refrescante comienzo para católicos como Kath Dowling, de 45 años, una asesora de viajes que ha formado parte de la Parroquia de la Resurrección en la parroquia de Keysborough-Noble Park toda su vida.

Donde ella trabaja, la gente nunca hablaba de su fe. Pero ahora, tanto católicos como no católicos mantienen estas conversaciones, dice, porque el Papa está en las noticias.

Es como si hubiera creado una red de seguridad, dijo. Ha hecho que puedas volver a hablar de tu fe.

Crecimiento y declive

La Iglesia católica ha experimentado un crecimiento constante desde 1970, pasando de 654 millones en 1970 a 1.230 millones en la actualidad.

Gran parte del crecimiento procede de África, América Latina y Asia, pero países occidentales como Estados Unidos también registran aumentos sustanciales.

Sin embargo, los signos del declive, sobre todo en Occidente, se hacen patentes en muchos países en la disminución de la asistencia a misa y de la menos signos de compromiso en ámbitos que van desde el bautismo de niños hasta el matrimonio por la Iglesia.

La Iglesia mundial se enfrenta a importantes retos en todas partes, desde un creciente movimiento pentecostal mundial que está haciendo fuertes incursiones en América Latina y África hasta la persecución en zonas que van desde China a Oriente Medio, pasando por el creciente número de jóvenes que afirman no tener ninguna afiliación religiosa.

Para algunos países, como Australia e Irlanda, donde el dolor fresco de las revelaciones sobre la complicidad de la Iglesia en el encubrimiento de los abusos sexuales a menores ha causado una gran pérdida de confianza pública, éste es un momento especialmente bajo de su historia.

Esperanza en medio de la lucha

En Australia, el último recuento nacional de asistencia, en 2011, mostró que el número de personas en misa en un fin de semana típico era de unas 662.000, o el 12,2% de la población católica, según el Censo Australiano de 2011. Esto supuso un descenso de casi 50.000 personas con respecto al recuento de 2006.

La edad media de los asistentes a misa también aumentó ligeramente a 59,3 añosmuy por encima de la edad media de 45,8 años del conjunto de la población católica. Entre los jóvenes católicos de 20 a 34 años, sólo el 6% asiste a misa un domingo normal.

Según Bob Dixon, director de la Oficina de Investigación Pastoral de la Iglesia Católica en Australia, las razones de que haya menos gente en los bancos son numerosas.

Por ejemplo, dificultades con determinadas enseñanzas católicas, desilusión por los abusos sexuales, experiencias litúrgicas mediocres, la creencia de que la asistencia semanal a misa ya no es obligatoria y cambios de actitud respecto a los horarios de trabajo y el deporte dominical.

Aun así, la iglesia sigue creciendo. En el número de católicos aumentó un 6%, hasta los 5,4 millones de personas, de 2006 a 2011. Es el grupo religioso más numeroso del país, y representa aproximadamente una cuarta parte de la población. Más de la mitad de los estudiantes católicos asisten a escuelas católicas.

La inmigración también está aumentando su diversidad étnica. El 18% de los católicos australianos nacieron en países de habla no inglesa. Es probable, según Dixon, que el censo de 2016 muestre que Filipinas se convertirá en la nación que más católicos aporte a Australia.

Pero lo que está inclinando el péndulo hacia la esperanza para muchos católicos australianos es el Papa Francisco.

La humilde presencia del primer Papa no europeo en casi 1.300 años está aportando un nuevo espíritu de compasión a la Iglesia.

En la parroquia de Keysborough, el reverendo Brian Collins nunca solía citar al Papa Benedicto en sus homilías.

Pero utiliza a Francis todo el tiempo, dijo.

Ha levantado la moral, dijo Collins. La Iglesia ha pasado por una época muy oscura con la Comisión Real, pero la gente está contenta de volver a ser católica, y eso es un cambio importante. Realmente se trata de encontrar a la gente, como Jesús. Francisco es relacional, se enfrenta a las cosas difíciles.

Entre los temas difíciles se encuentra el medio ambiente, donde su histórica encíclica Laudato Si pide al mundo que entablar un nuevo diálogo sobre cómo estamos forjando el futuro de nuestro planeta.

En medio de una creciente crisis internacional de refugiados, el Papa Francisco ha sido una voz constante alentando a las naciones a acoger a los migrantes, y en un momento dado hizo un llamamiento a todas las parroquias y comunidades religiosas de Europa para que cada una acogiera a una familia. El pasado Jueves Santo, el Papa lavó y besó los pies de refugiados musulmanes, ortodoxos, hindúes y católicos.

Tales actos resuenan en los bancos.

El hecho de que proceda de un país alejado de Roma, su amor por los pobres y su compromiso con los desfavorecidos son algunas de las muchas razones por las que el Papa Francisco ha cautivado los corazones de los australianos, según el arzobispo de Melbourne Denis Hart, presidente de la Conferencia Episcopal Australiana.

Creo que algunas de las imágenes más bellas que he visto, y que han cautivado a los australianos, han sido el abrazo a ese pobre hombre con todos los bultos, o el acercamiento a personas en silla de ruedas, su capacidad como comunicador sencillo y directo con su propia sencillez de vida, y la forma en que habló de que los sacerdotes, los obispos y el Papa son todos pecadores.

Su determinación de mantener la sencillez que tenemos en nuestra vida normal le ha hecho ganarse el cariño de la gente, porque sienten que se trata de alguien que es uno de nosotros, que es como nosotros, que no se aparta. Podemos relacionar la vida del Papa con la nuestra.

En los suburbios de Sídney, la bloguera católica conservadora Monica Doumit afirma que Francisco está teniendo un impacto real en la vida de los católicos.

La gente se está tomando muy a pecho sus palabras sobre el encuentro y el tender la mano, dice Doumit. Acabo de recibir una llamada de una amiga de camino al trabajo que ayudó a una mujer con un andador. Me dijo: 'Estaba en el autobús leyendo los comentarios del Papa sobre la globalización de la indiferencia, y vi a esta mujer, y pensé que era el momento de desafiar la indiferencia'.

Tantas historias. Tanta esperanza.

Otra amiga le dijo que leer su encíclica sobre el medio ambiente le hizo sentir que debía ser vegetariana, informó Doumit. Otra persona dijo: "Hace cuatro años que no voy a la iglesia, pero gracias al Papa Francisco me interesa volver a ir".

Un futuro incierto

Multitudinaria muestra de afecto al Papa Francisco
Visita Pastoral 2014 del Papa Francisco a Corea | República de Corea

¿Ha provocado Francisco un resurgimiento de la asistencia a misa en Australia?

Eso es imposible de medir, dijo Dixon, porque no hay datos concretos. Sospecha que el recuento quinquenal de asistencia a misa, previsto para mayo, mostrará un descenso continuado, pero puede que se haya atenuado por el efecto Francisco.

También es demasiado pronto para cuantificar el efecto Papa Francisco en todo el mundo.

Ningún Papa, ni ninguna figura pública, puede mantenerse eternamente en la cima de los índices de popularidad.

Unas expectativas demasiado elevadas sobre cuestiones como la reforma de la Curia o la posibilidad de que los católicos divorciados y vueltos a casar reciban la Comunión sin haber recibido antes una anulación pueden llevar a la decepción.

El pontífice puede dar la bienvenida a los homosexuales y prometer responsabilidades a quienes encubran o cometan delitos de abusos sexuales contra menores, pero esas insinuaciones sólo tendrán sentido si son aplicadas por los líderes de las iglesias de todo el mundoEl sociólogo Fortunato Mallimaci, de la Universidad de Buenos Aires, es una autoridad en materia de religión y política en América Latina.

Aunque ha impresionado enormemente a muchos no católicos y a los medios de comunicación laicos, los que están dentro de la Iglesia pueden ser más difíciles de satisfacer. Algunos conservadores temen que Francisco esté demasiado abierto al cambio, y algunos progresistas se quejan de que no avanza lo suficientemente rápido.

Doumit está de acuerdo en que algunos católicos conservadores están preocupados.

Pero sugirió que es la informalidad del Papa lo que a veces obliga al Vaticano a frenar las expectativas demasiado entusiastas sobre posibles cambios en la doctrina de la Iglesia.

Sin embargo, si no se trata de una revolución doctrinal, algunos que conocen bien a Francisco dicen que la fe genuina del Papa y su agenda de reforma y renovación que sitúa las preocupaciones pastorales por encima de las actitudes sentenciosas es parte de una revolución cultural en la iglesia.

Intenta hacer de la iglesia algo positivo, Sergio Rubín, redactor de religión del diario argentino Clarín y coautor de El Papa Francisco. La iglesia también trata del amor, del más allá.

Y esos son los tipos de cambios que están adoptando muchos católicos de todo el mundo, incluida la parroquia de la Resurrección en Keysborough.

Queríamos ese efecto Francis, dijo la feligresa Kath Dowling. Queríamos ese cambio, queríamos que el espíritu entrara e insuflara nueva vida a la Iglesia.

Barney Zwartz es investigador del Centre for Public Christianity de Sydney y ex redactor de religión del diario The Age de Melbourne.

Imagen de Alfredo Borba vía Wikimedia Commons (CC BY-SA 4.0)
Imagen de la cuenta de la República de Corea vía flickr (CC BY-SA 2.0)

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